고등학교 졸업 무도회는 미국 학생들에게 매우 중요한 행사이다. 드레스를 차려 입고, 멋진 레스토랑에서 식사를 하고, 춤을 추며 친구들과 학창시절을 마무리하는 시간이다.

facebook / Sheila Loop

고등학교 3학년 잭슨(Jackson Loop)도 이번 무도회는 마지막이자 평생 추억으로 남을 소중한 시간이었다. 하지만 무언가 잘못되기 시작했다.

잭슨과 그의 친구들은 무도회 전날 밤, 매년 의례적으로 진행되는 사진 촬영을 위해 모이기로 약속했다.

이해를 돕기 위한 자료 사진 / shutterstock

잭슨은 새로 맞춤 제작한 정장을 차려 입고, 약속 장소에 도착했다. 그러나 친구들은 약속 시간이 지나도 오지 않았다. 잭슨은 계속해서 기다리고, 또 기다렸다. 그러나 친구들은 오지 않았다. 친구들에게 전화도 해보고, 문자도 보내봤지만 아무도 답을 하지 않았다.

잭슨은 크게 낙담했다. 얼마 후, 친구들은 계획이 변경되었다며 문자를 보내왔다. 이번엔 사진 촬영을 하지 않기로 했다는 것이다.

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잭슨의 엄마 셰일라 루프(Sheila Loop)는 아들이 조롱 당하고 버려지는 모습을 보고, 가슴이 찢어지는 듯했다.

“저와 잭슨의 동생들은 잭슨이 버려졌다는 사실을 서서히 깨닫는 모습을 지켜보았어요… 정말이지 18년간 아이를 키우며 그렇게나 마음 아팠던 적은 처음이었습니다. 잭슨은 정장을 벗어던지곤, 그날밤 페이스북에 올라오는 (잭슨을 빼놓고 찍은) 친구들의 무도회 전날 사진들을 보았죠. 아들은 부엌에서 주저앉아 움직이지 않았어요.”

조금 진정한 후 잭슨은 친구라고 생각했던 급우들이 자신을 그렇게 끔찍하게 대한 것에 대해 그다지 놀라지 않았다고 말했다. 그리고 자신은 종종 투명인간처럼, 실패자처럼 느껴졌었다고 엄마에게 고백했다.

잭슨은 항상 친구들과 어울리려고 애썼다. 그는 친구들 사이에 끼기 위해 안간힘을 썼다고 말했다.

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“고등학교 밴드에 들어가고 나서, 저는 ‘오! 나도 밴드 친구들이 생기겠군!’하고 생각했었어요.”

하지만 밴드 친구들은 그를 홀대했다. 잭슨은 스스로 친구들이 그를 홀대하게 만들었다고 말하며, 일부는 자신의 책임이라 말했다.

“저는 ‘걔네는 하고 싶은 대로 할 수 있지. 난 괜찮아. 난 그냥 뒤에 있으면 돼’라고 생각했어요. 하지만 그게 좋지는 않았죠. 항상 뒤에 붙어 다니기만 했고, 저에게 말을 거는 친구도 거의 없었으니 정말 가슴 아팠어요.”

하지만 잭슨이 배신을 당하고 끔찍한 상처를 받았음에도, 이 이야기는 행복한 결말이 있다. 밴드의 후배들이 이 사건의 전말을 알게 된 것이다. 그리고 그들은 잭슨을 위해 무엇을 해야 할지 잘 알고 있었다.

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소피(Sophie)가 잭슨의 엄마에게 연락했다. 그리고 다음 날 잭슨의 정장을 자동차 트렁크에 숨겨두라고 말했다.

그리고 친구들과 함께 놀자고 하며 잭슨을 집으로 초대했다. 잭슨은 운동을 마친 후, 소피의 집으로 향했고, 일생일대의 깜짝 선물을 받게 된다.

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아이들은 모두 무도회 복장을 한 채로 문을 열고 “가짜 무도회에 오신 것을 환영합니다!”라고 외쳤다. 잭슨은 어안이 벙벙했다.

“깜짝 놀랐어요. 어떻게 반응을 해야 할지 몰랐죠. 화장실에 들어가서 옷을 갈아입는데 눈물이 살짝 나더라고요. 누군가가 저를 위해 이런 일을 해준 것은 처음이었어요… 특히 저를 위해, 친구들로부터 선물을 받는다는 것이 이런 것이구나 생각했어요.”

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아이들은 잭슨을 위해 무도회를 재현하며 사진을 찍고, “가짜 무도회” 케이크를 먹으며 그날 오후를 보냈다.

잭슨은 아이들이 그를 위해 이런 일을 준비했다는 것이 믿기지 않았다. 잭슨은 무도회에 왔던 아이들이 말하길 계획이 잘못되어 그가 빠져버렸다고 말했다고 한다. 하지만 잭슨은 잘 알고 있다.

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그는 다른 아이들도 친구를 현명하게 선택해야 한다는 사실을 깨닫길 바란다. 그리고 자신에게 친절히 대하는 친구를 만나길 바란다. 지금 친구들이 그렇지 않다면 당장 그 자리를 나와 새로운 친구를 만나보라고 말했다.

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잭슨의 새로운 친구들은 가장 힘들었던 시기에 잭슨에게 가장 필요했던 존재였다. 이 10대아이들이야 말로 친구들이 우울할 때 우리가 어떻게 행동해야 하는지, 어떻게 그들을 행복하게 만들어 줄 수 있는지를 보여주는 최고의 사례이다. 이 기특한 아이들에게 칭찬을 보내주세요!

Sheila Loop