2006년. 한 소녀는 11번째 생일을 맞이했다. 그런데 평소 건강하던 소녀는 어느 날 감기 증상을 보였다. 그리고 갑자기 혼수상태에 빠져들기 시작했다.

빅토리아(Victoria)는 움직일 수도, 먹을 수도, 말을 할 수도 없었다.

마치 누군가가 그녀의 뇌를 조작하고 있는 것 같았다. 모든 것이 암흑으로 바뀌고 있었다.

그렇게 빅토리아는 자신의 몸에 갇힌 채 4년을 보내야 했다.

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의사는 빅토리아가 식물인간 상태라고 말했다. 빅토리아가 회복할 가능성은 거의 없다고 부모님께 어렵게 말을 전했다.

가족은 희망을 잃었고, 생명 유지를 위해 관을 통해 음식물을 주입할 뿐이었다.

그러나 그 당시 빅토리아가 가족들의 말을 들을 수 있었다는 사실은 아무도 모르고 있었다.

혼수상태에 빠지고 2년이 지났다. 그녀는 정신적으로는 다시 깨어났다. 그러나 몸을 움직일 수 없었다. 그녀는 주변에서 흘러나오는 대화 소리를 들을 수 있었고 반응하고 싶었지만, 몸은 그녀의 명령을 따르지 않았다.

자신에게 무슨 일이 일어나고 있는지 사람들에게 말할 방법이 없었던 것이다.

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이때까지 의사들은 빅토리아의 척수와 뇌에 염증을 유발한 특이 질환을 발견했을 뿐이었다.

그녀는 의사들이 그녀에 대해 실질적으로 뇌사 상태라 말하는 것을 들었다. 남은 일생을 식물인간으로 지낼 것이라 했다.

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그러나 2009년 12월 기적 같은 일이 벌어졌다. 그 기적은 빅토리아가 엄마와 눈을 마주칠 수 있게 되면서부터 시작되었다. 그녀는 손가락을 조금씩 움직일 수 있었고, 시간이 흘러 손도 흔들 수 있게 되었다. 마침내 단어를 말할 수 있게 되고, 단어들은 문장이 되었다.

그녀는 스스로 푸딩을 먹기 시작했고, 4년 후에는 처음으로 스테이크를 먹을 수 있었다. 빅토리아는 처음으로 스마트폰을 손에 쥘 수 있게 되었고, 페이스북에서 누군가를 ‘찔러본다’는 것이 무슨 의미인지 배웠다.

그리고 그녀가 처음 꺼낸 말은 다음과 같았다.

“부모님은 저를 믿어주었어요.”

“부모님은 저를 믿었어요. 부모님은 뉴햄프셔에 있는 집에 병실을 만들어 저를 보살펴주었죠. 저는 세쌍둥이이고 오빠도 한 명 있는데, 세 남자 형제들은 제게 말을 걸었고 병실 밖에 무슨 일이 벌어지고 있는지 항상 알려주었죠. 그들은 제가 싸우고 더 강해질 수 있도록 힘을 주었어요. 그들은 제가 말을 들을 수 있다는 사실을 몰랐지만, 전 다 들을 수 있었죠.” 빅토리아가 ESPN 과의 인터뷰에서 전했다.

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하지만 그 놀라운 호전에도 불구하고, 그녀가 통제할 수 없는 것이 한가지 있었다. 바로 다리를 움직이는 것이었다.

빅토리아는 뇌와 척수의 부기가 영구적 손상을 불러왔다는 말을 들었다. 영원히 허리 아래는 마비된 채로 살아야 할 수도 있다는 말이었다.

모든 전문가들이 똑같은 말을 했다. “휠체어 생활에 익숙해져야 할 겁니다.”

휠체어 생활은 그녀의 인생에 또 다른 시련을 가져왔다.

휠체어로 따돌림을 당하다

하지만 빅토리아의 의지력은 다른 사람보다 훨씬 강했다. 그녀는 불가능의 확률에 맞서 싸웠다.

의사들은 그녀가 다시는 걸을 수 없을 거라 했지만, 빅토리아는 그 말을 믿지 않았다. 자신의 운명은 자신만이 개척해나갈 수 있다고 생각했다.

하지만 그런 승부 근성에도 불구하고, 그 점에 있어선 진전을 이루기가 어려웠다. 휠체어를 탄 채로 고등학교에 돌아갔을 때, 그녀는 친구들로부터 놀림을 당하고 따돌림을 당했다.

학교로 돌아갈 날만을 손꼽아 기다렸었지만, 복학 첫날을 보낸 후 다시는 학교로 돌아가고 싶지 않았다.

빅토리아는 금방이라도 눈물을 터뜨릴 듯, 완전히 절망한 채로 집에 돌아왔다. 그 날, 그녀의 부모님은 딸의 자신감을 회복시키기 위해서라면 무엇이든 하겠다고 약속했다.

그들은 두 손을 꼭 붙들고 결코 희망을 버리지 않았다.

현실은 그녀가 다시는 걸을 수 없다는 것을 재차 보여줬지만, 빅토리아에게 있어 희망은 자신의 모든 것이었다.

한 명언이 당시 그녀의 투쟁을 묘사했다: “낙관주의는 성공으로 인도하는 믿음이다. 희망과 자신감이 없으면 아무것도 이루어질 수 없다.”

사실, 그녀의 인생 전환기는 이미 어린 시절에 찾아왔었다.

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호숫가에서 자라며 어릴 적부터 수영을 배웠던 빅토리아는 물과 친숙했다. 10살 밖에 되지 않았을 때 수영팀에 들어갔고 대회에도 참가했었다.

질병에서 회복하는 동안 빅토리아는 다시는 수영을 하지 못하게 될 거라 생각했다. 다리를 쓰지 않고는 불가능한 일이었기 때문이다.

하지만 그녀의 남자 형제들은 생각이 달랐다. 2010년, 그들은 그녀를 집 수영장에 집어던졌다. 처음에 그녀는 겁을 먹었지만, 그것은 그녀에게 필요한 독려였다.

삶에서 도약점을 되찾았다고 그녀는 말한다. 수영을 할 때면 휠체어로부터 자유로웠고, 그녀는 스스로도 놀랄 만큼 여전히 훌륭한 수영 솜씨를 보낼 수 있었다.

더군다나, 물은 자유뿐만이 아니라 자신감도 주었다.

빅토리아가 17살이 되던 2012년 여름, 그녀는 미국 국가대표팀의 일원으로 장애인 올림픽에 참가했다. 그녀는 자국에 세 개의 은메달과 100미터 프리스타일에서 하나의 금메달을 조국에 안겨주었다. 그리고 이후 경기에서는 세계신기록을 경신하기도 했다.

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그녀가 런던에서 돌아왔을 때는 전 세계가 그녀의 존재를 알았다. 빅토리아는 TED 강연자로 초대받기도 했고, 슈퍼마켓에서 마주치는 사람들이 그녀를 알아보기 시작했다.

그녀는 TV와 매체들을 통해 자신의 이야기를 들려주기 시작했다. 그리고 전 세계 수천만 명의 사람들에게 귀감이 되었다.

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하지만 여전히 그녀를 괴롭히는 것이 있었으니, 바로 휠체어였다.

2013년, 빅토리아는 마비된 사람들이 두 다리로 설 수 있도록 도와주는 Project Walk 프로그램에 참가하기 위해 샌디에이고로 이사를 갔다.

“엄마와 함께 잠시 샌디에이고로 이사를 가서 매일 훈련을 받았어요. 저희는 그곳이야말로 저에게 도움을 줄 수 있는 곳이라 생각했지만, 제 남자 형제들 그리고 아빠와 그렇게나 멀리 떨어진 곳에 살고 싶진 않았죠. 그런데 제 가족은 저와의 약속을 지키기 위해 이스트 코스트(고향)에 최초의 Project Walk 체인점을 열기로 결심했답니다.” 빅토리아가 말했다.

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병원의 전문가들은 여전히 빅토리아의 걷는 능력에 대해 회의적인 시선이었다.

한 의사는 부모님에게, 자신이라면 “거기에 집을 담보로 걸지는 않겠다”고 말했다. 하지만 그들은 정확히 의사의 말과 반대로 Project Walk 보스턴 지점을 열었다.

2015년 11월 11일, 빅토리아는 작은 첫걸음을 뗐다.

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그녀는 러닝머신 위에서 벨트를 맨 채로 다리를 움직이기 위해 코치 두 명의 도움을 받았다.

그녀가 깨어난 지 6년이 되던 해였다. 그녀의 두 다리는 수많은 의사들을 통해 여러 차례 사망 진단을 받았다.

하지만 빅토리아는 하루도 빠짐없이, 매일 6시간 동안, 목표에 도달하기 위해 훈련했고, 마침내, 천천히 다리의 움직임을 되찾았다. 그녀는 목발의 도움을 받아 조금씩 걷기 시작했다.

5개월 후인 2016년 3월 3일.

그녀는 목발을 완전히 던져 버리고, 한 다리를 다른 다리 앞으로, 자립적으로 움직였다. 하지만 그녀는 멈추지 않았다.

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“매일이 완벽하다는 말은 아니에요. 걷는 것은 아직도 어렵고, 저는 아직 큰 장애를 갖고 있죠. 다리 보조 기구를 차고, 매일 2-3시간 동안 훈련을 받아요. 다리가 좀 더 마비된 것처럼 느껴지는 날이면 휠체어를 타거나 목발을 짚죠. 하지만 그런 어려움은 이제 눈에 덜 띈답니다.” 그녀가 말한다.

그녀의 코치와 가족만이 진짜 그녀의 노력을 알고 있을 것이다.

“하지만 그럴 만한 가치가 있는 것입니다. 매일 다른 사람의 엉덩이를 쳐다보는 대신 그들의 눈을 바라볼 수 있게 된 지 10년이 되었으니까요.” 그녀는 미소를 지으며 풍파와 맞선 지난 세월이 아무렇지도 않다는 듯 말을 전했다.

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빅토리아는 처음 휠체어에서 일어났을 때 무슨 생각을 해야 할지 몰랐다. 사람들이 어떻게 반응할지도 예상할 수 없었다.

“하지만 그때 저는 이것이 그 누구도 아닌 저만의 여정이고, 이 여정이 절실히 필요한 사람들에게 희망을 줄 수도 있겠다는 사실을 깨달았죠.”

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이제 빅토리아는 파란만장한 10년간의 여정을 보낸 후 새로운 정체성을 찾았다.

그녀는 장애인 올림픽 금메달리스트이자, ESPN 스포츠 채널의 프로그램 리더이며, 무엇보다도, 생존자이다.

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빅토리아는 종종 모든 사람들에게 있어 걸어 다니는, 살아 있는 기적이자, 귀감이라 여겨진다. 하지만 그녀는 한 가지를 조심스레 언급한다.

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“저 혼자 한 일이 아닙니다. 여기까지 오도록 저를 도와준 모든 사람들에게 감사합니다. 저는 새로운 현실에 매일 조금씩 더 편안해집니다. 3월 3일에 내디뎠던 그 발걸음이 제 결승선이 될 거라 생각했어요. 하지만 실제로 그것은 그저 시작에 불과했죠.”

강하고 용감하고 감동적인 여성이 밟아온 놀라운 여정을 보라! “낙관주의는 성공으로 인도하는 믿음이다. 희망과 자신감이 없으면 아무것도 이루어질 없다.” 이 희망이 간절히 필요한 사람들을 위해 빅토리아의 이야기를 널리 전해주세요! 그리고 그녀의  날에도 행복만이 가득하길 찬사를 보내주세요!