여기 또래 아이들에게 괴롭힘을 당하는 한 여학생이 있다.

섀넌(shannon)은 16살 꽃다운 나이에 장 질환, 궤양성 대장염, 관절염을 앓고 있다. 때로는 병원에 입원해 몇 주 동안 치료를 받아야 한다.

이런 건강 문제는 그녀가 학교에 가는 것을 어렵게 했고, 친구들은 이를 이유로 그녀를 괴롭히기 시작했다. 그들은 그녀의 병을 이해하지 못했고, 그녀가 받는 고통의 원인을 알려고도 하지 않았다.

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섀넌의 엄마 클레어 (Claire)는 또래 아이들에 의해 반복적으로 일어난 잔인한 행위에 대해 이야기했다.

“끔찍했어요. 정말 오랜 시간 동안 그래왔더라고요. 아무리 멈추려고 노력을 해봤지만 학교는 저희를 도와주지 않았습니다. 정말 어떻게 해야 할지 모르겠더군요. 아이가 저에게 고통을 털어놓는 것 외에는 아무것도 할 수 있는 게 없었어요.”

학교가 아이들의 가장 취약한 문제를 무시하고 소홀히 여긴 것은 매우 유감스러운 일이다.

학교 행정팀에서 이 문제에 대해 사전에 조치를 취했다면 섀넌은 보다 나은 생활을 할 수 있었고, 대부분의 10대들이 고대하는 ‘축제’도 놓치지 않았을 것이다.

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축제 날 밤, 섀넌은 눈물을 흘리며 엄마에게 다가갔다.

그녀에게는 아름다운 드레스와 만나고 싶은 친구들이 있었지만, 축제에 갈 수 없었다. 괴롭힘이 심해지자 도저히 학교에 갈 엄두가 나지 않은 것이다.

Facebook / Claire Carstens

섀넌이 말했다. “저녁 내내 불편하게 있고 싶지 않았어요. 저는 몇몇 친한 친구들과 남자 친구와의 소중한 시간을 놓치고 싶지 않았어요. 오늘을 고대해왔지만, 괴롭힘은 점점 더 심해졌죠.”

옆에서 지켜보던 엄마는 가슴이 찢어지는 것 같았다. 그리고 600달러 짜리 무도회 드레스를 차려 입은 딸의 사진을 페이스북에 올리며 다음과 같이 적었다.

“오늘 밤 내 딸은 축제에 가려고 이렇게 아름다운 드레스를 차려입었어요. 그런데 해코지하는 아이들 때문에 축제에 가지 않기로 결정했습니다.”

SNS는 비록 누군가를 괴롭히는 용도로도 사용되지만, 때로는 긍정적인 변화를 만들어내기도 한다. 많은 사람들이 클레어의 포스팅을 보고 자극을 받았고, 그 사진은 큰 관심을 받았다.

그리고 놀라운 일들이 벌어지기 시작했다.

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섀넌이 사는 동네의 지역 사회 일원들이 섀넌을 위해 ‘특별한 축제’를 준비해주기 시작한 것이다.

낯선 사람들이 그녀의 집에 들러 손톱, 머리 손질을 해주고 메이크업을 해주었다.

섀넌이 집을 나설 준비가 되자, 고스포츠 스쿠터 동호회 (Gosport Scooter Club) 회원 120명이 오토바이를 타고 등장했다. 그들은 3륜 오토바이에 섀넌을 태우고 깜짝 축제장으로 호위하며 데려다주었다.

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클레어는 이웃의 반응에 대해 다음과 같이 말했다.

“오토바이를 탄 사람들이 거리로 쏟아져 나왔어요. 동네 사람들은 무슨 일이 벌어졌나 궁금해서, 모두 집 밖으로 나와 구경했죠.”

잠시 후, 바이커들은 섀넌을 괴롭히는 친구들은 초대받지 못한 축제장에 도착했다.

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셰넌은 축제 주최자들의 환영을 받기도 했는데, 그 중 몇 명은 그녀가 알지도 못하는 사람들이었다. 친한 친구들과 남자친구도 함께 잊지 못할 추억을 남기기 위해 그 곳에 모두 와 있었다.

클레어는 그 특별한 밤에 대해 이야기하며 감정이 북받쳐 올랐다.

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“그렇게나 많은 멋진 사람들을 보다니 정말 좋았어요. 만나본 적도 없었던 그런 사람들을요. 사람들은 섀넌을 행복하게 해주고 싶어 했죠. 정말 꿈만 같았어요.

섀넌이 이 특별한 축제에서 환상적인 시간을 보냈다니 기쁠 따름이다. 그 후 그녀는 자신감을 되찾고, 친한 친구들과 학교에서 잘 지내고 있다고 클레어는 전했다. 그녀를 괴롭힌 아이들은 이기지 못했다. 선(善)이 승리했고, 낯선 이들의 친절이 승리했을 뿐이다.